The simple past tense

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The simple past tense in German is usually used in the written language, especially in articles, reports, novels and CVs.

Der Bundeskanzler eröffnete das neue Messezentrum.
The Federal Chancellor opened the new trade fair centre.

Mit 19 Jahren begann ich mein Jurastudium.
When I was 19, I began to study law.

In modern German grammar terms the simple past tense is called Präteritum ‘preterite’. However, it is often still referred to as Imperfekt ‘imperfect’.

Regular verbs

Regular verbs do not change the vowel in their stem. The simple past tense is formed by adding the appropriate personal endings:

  frag-en mach-en träum-enwohn-en
ich -tefragtemachteträumtewohnte
du -testfragtestmachtestträumtewohntest
Sie -tenfragtenmachtenträumtenwohnten
er/sie/es -tefragtemachteträumtewohnte
wir -tenfragtenmachtenträumtenwohnten
ihr -tetfragtetmachtetträumtetwohntet
Sie -tenfragtenmachtenträumtenwohnten
sie -tenfragtenmachtenträumtenwohnten

Note that the above endings are similar to the present tense, with the exception of er/sie/es, which end in -e:
Ich machte meine Hausaufgaben immer im letzten Moment.
I always did my homework at the last moment.
Er wohnte drei Jahre in der Schweiz.
He lived for three years in Switzerland.

Variations in personal endings

With regular verbs whose stems end in -d,-m, -n or -t such as arbeiten ‘to work’, an extra -e is added:

ich arbeitete               wir arbeiteten
du arbeitetest             ihr arbeitetet
Sie arbeiteten            Sie arbeiteten
er/sie/es arbeitete      sie arbeiteten

Other verbs following this pattern include atmen ‘to breathe’, begegnen ‘to meet’, beobachten ‘to observe’, öffnen ‘to open’, rechnen ‘to calculate’, reden ‘to talk’, retten ‘to rescue’, warten ‘to wait’.

Er redete die ganze Zeit, während wir arbeiteten.
He talked continuously while we were working

Irregular verbs

Irregular verbs either change their stem vowel (bleiben → blieb, geben → gab), or sometimes their whole stem (gehen → ging). The following personal endings are added to the modified stem:

  bleib-en geb-engeh-ensing-en
bliebgabgingsang
ich- bliebgabgingsang
du -st bliebstgabstgingstsangst
Sie -en bliebengabengingensangen
er/sie/es -bliebgabgingsang
wir -en bliebengabengingensangen
ihr -tbliebtgabtgingtsangt
Sie -enbliebengabengingensangen
sie -enbliebengabengingensangen

Note that the ich and er/sie/es forms have no endings.

Ich blieb für eine Woche in Toronto.
I stayed in Toronto for one week.
Abends ging er noch in eine Bar.
In the evening, he went on to a bar.

Variations in personal endings

When the stem of an irregular verb in the simple past ends in -d, -s/ss/ß or -t, an additional -e is added to the du form and sometimes also the ihr form:

finden → fand     du fandest     ihr fandet
beißen → biss     du bissest     ihr bisset
sitzen → saß     du saßest      ihr saßt
reiten → ritt     du rittest      ihr rittet
schneiden → schnitt     du schnittest     ihr schnittet

Note that these du and ihr forms are often replaced with the present perfect tense:

Fandest du dein Telefonbuch? → Hast du dein Telefonbuch gefunden?
Saßet ihr in der ersten Reihe? → Habt ihr in der ersten Reihe gesessen?