Prepositions + accusative or dative

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There is a group of prepositions which can either take the accusative or dative case. These prepositions are called Wechselpräpositionen in German (‘variable prepositions’).

Guidelines for usage

In general the following guidelines apply when deciding which case the Wechselpräpositionen or ‘variable prepositions’ require:

• With the accusative The accusative case is used when a ‘variable preposition’ is connected to a verb indicating movement to or into a location, or expresses a change of position:
Abends gingen wir in die Kneipe.
In the evening we went to the pub.
Ich stelle die Tasche neben den Stuhl.
I put the bag next to the chair

• With the dative A ‘variable preposition’ is followed by the dative when the verb focuses on position or limited movement within a location:
Wir blieben den ganzen Abend in der Kneipe.
We stayed the whole evening in the pub.
Er tanzte die ganze Nacht in der Kneipe.
He danced the whole night in the pub.

 AccusativeDative
an – ‘at’, .
Ich hänge das Bild an die WandDas Bild hängt an der Wand.
‘near’, ‘on’ I hang the picture on the wall. The picture hangs on the wall.
auf – ‘on Sie legt das Geld auf den Tisch. Das Geld liegt auf dem Tisch.
(top of)’ She puts the money on the table. The money lies on the table.
hinter – Er geht hinter den Tisch. Er steht hinter dem Tisch.
‘behind’ He goes behind the table. He stands behind the table.
in – ‘(in)to’ (acc.),Gehst du oft in die Bibliothek?Ich treffe dich in der Bibliothek.
‘in’ (dat.)Do you often go to the library? I meet you in the library.
neben – Stell dich neben die Tür! Er steht neben der Tür.
‘next to’ Stand next to the door! He stands next to the door.
über – Sie hängt die Lampe über das Bett.Die Lampe hängt über dem Bett.
‘above’, over She hangs the lamp above the bed.The lamp hangs above the bed.
unter –Er stellt die Schuhe unter das Sofa.Die Schuhe stehen unter dem Sofa.
‘under’He puts the shoes under the sofa.The shoes are under the sofa
vor – Sie trat vor das Publikum. Sie stand vor dem Publikum.
‘before’, ‘in front of’She stepped in front of the audience.She stood in front of the audience.
zwischenStell den Tisch zwischen das Sofa und den Sessel! Der Tisch steht zwischen demSofa und dem Sessel.
‘between’Place the table between the sofa and the armchair! The table stands between the sofa and the armchair.

Shortened forms

The following Wechselpräpositionen are often abbreviated in less formal language:

• an, auf, hinter, über, unter, vor + das in the accusative → ans, aufs, hinters, übers, unters, vors

• an, bei, hinter, in, über, unter, vor + dem in the dative → am, beim, hinterm, im, überm, unterm, vorm

Note that only am and im are used in formal contexts.